大学生が見た農業の最前線

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開拓精神と農業で社会的課題を解決する!
有限会社 農園星ノ環(ほしのわ)【群馬県昭和村】

● 取材のきっかけ
ある農業イベントで同社の存在を知り、ホームページを見るととても興味のある内容が書かれていました。それは「農業の力で社会的課題を解決する」ということ。
もっと話を聞いてみたい!と思った私は、今回の取材をお願いしました。その言葉には星野社長が辿ってきた道が見えました。(制作メンバー・渡邉)

(左)星野高章さん (右)制作メンバー・渡邉

● 有限会社 農園星ノ環さん概要
標高約750mに位置する群馬県昭和村にある農業法人です。夏の冷涼な気候を活かし、レタスや小松菜、ほうれん草といった高原野菜や、白小豆、苺などを生産しています。スタッフは、社員・パート・外国人実習生など含めて13名。農業生産のほか、消費者との交流や会社見学の受入れなどを定期的に開催しています。

開拓精神と農業で社会的課題を解決する!

戦後に開拓が進められ今や高原野菜の一大産地となった群馬県昭和村。「日本で最も美しい村」とも呼ばれるこの地で、農業生産はもちろん、「農業の力で社会的課題を解決する」をミッションに様々な活動に取り組んでいる(有)農園星ノ環。今回は代表取締役の星野高章さんに、そのミッションの真髄やその想いに至った背景などをお伺いしました。

―「農業の力で社会的課題を解決する」というミッションは就農当初から考えられていたのですか?
 いいえ、全く考えていませんでした。大学卒業後、親元就農をし、地元で様々な活動をする中で明文化されました。

―それまではどのような感じでしたか?
 大学時代も就農してすぐも、特に目標はなく「自分は何をしたいのか」という問いにぶつかっていました。小さい頃から家業の農業を継承すると決めていたので気持ちの奥底にはあったと思うのですが、あまりに物事を知らなすぎましたね。

―変わるきっかけは何でしたか?
 一つは、この村の開拓の歴史を客観的に振り返ることができたことです。農業者向けセミナーや県内外の視察に参加して、先人のすごさを改めて考えさせられましたし、「3代目として何を成し遂げられるのか」を考えるようになりました。
 もう一つは、地域の花火大会の運営に携わったことです。発案者も運営メンバーも豪快な方が多かったのですが(笑)、地域の子どもたちを喜ばせようと、話し合いを重ねたり、実際に花火を打ち上げる姿を目の当たりにして、それぞれが責任を持って仕事をしている姿がとても格好良く映りました。「自分もそういう大人になりたい」。そう思いましたね。


―星野さんの中にも開拓精神が芽生えたのですね。
 そうですね。「開拓精神」を考えてみると、仲間と協力し工夫を重ねて新しいことにチャレンジすることこそが「開拓精神」であり歴史だと思うようになりました。「現状に満足せずに新たなことに挑戦していく」ことが大切だと思い、今もその考えを大切にしています。

―その一つが、主である高原野菜に加えて新たに始められたイチゴ生産ですか?
 たしかにイチゴも新たな挑戦ですね。イチゴを始めたのは冬期間の収入を確保することと、経験を積んだ社員に何か一つ任せるようなポストを作りたいなということで始めました。担当社員はじめチーム員がいろいろ考え、工夫と努力で3年目になり、ようやく順調にいく兆しが見えてきました。

△イチゴハウスにて

―外国人の方も沢山働いていますね!
 外国人技能実習制度で来ている実習生ですね。今はインドネシアから5名が来ています。実習生の受入れは私の就農前から行っていて、私にとっては同僚であり仲間であり、非常に大事な存在です。
 これまで何回か実習生の故郷を訪ねたことがありますが、ある実習生の実家を案内してもらった時に、その子が曇った顔をしたのを今でも忘れられません。貧しい家を見られるのが嫌だったんですね。帰国してもなお貧しい暮らしをしている彼らを見た時に「私たちと一緒に必死で苦労したあの時間は一体何の役に立ったのだろうか」と思い悩みました。会社のミッションに「社会的課題の解決」を掲げ、その一つに「アジアとの環」を繋げることも掲げていますが、本質的には、一緒に働く仲間である彼らが自国に帰っても幸せに暮らしてほしいという想いがあります。
 外国人実習生に限らず、家族、社員、地域の人、お客様など、身近な人たちの幸せが広がり波及していくことが「社会的課題の解決」に繋がると思います。

―身近にできることから広げる事が大切なんですね。最後に今後の展望を教えてください!
 充実した仕事と生活ができる働き方を会社として実現したいですね。また、人との繋がりが価値に繋がることを体験してきたので、これからもその繋がりを大切にしていきたいですね。

公式サイト

 (有)農園星ノ環 http://hoshinowa.com/




※記載情報は取材当時のものです。
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